Hellig Birma, som ofte kalles bare Birma, har sitt opphav i Burma.

Legenden som beskriver rasens opphav forteller at for lenge, lenge siden - før Buddah ble født - bygde Khmer-folket i Burma vidunderlige tempel for Tsun Kyan-Kse, Gudinnen med safirøynene, hun som voktet over sjelens vandring. Hun kunne la prester leve videre som et hellig dyr, for så å gjenoppstå som prest og menneske.

Det vakreste av disse templene hadde en blendende vakker gullstatue av Gudinnen. Presten i dette templet hadde hundre hvite katter som voktet templet og holdt ham med selskap. Ikke ulikt det forholdet vi i dag har til våre katter.

Den eldste og øverste presten hadde en katt som het Sinh, som utpekte seg som favoritt.

En skjebnesvanger natt ble templet angrepet, og ikke en gang hundre katter var nok til å beskytte den eldste og øverste presten.

Mens han satt dødende på sin trone av gull hoppet Sinh opp på hodet hans. Og mens han satt der ved statuen av Gudinnen skjedde det et mirakel. Sinhs feilfrie hvite pels ble gyllen og kremfarget. Ørene, nesen, hale og ben ble mørke som jorden, mens potene forble hvite og øynene lignet med ett Gudinnens safirøyne. Sinh ble sittende på prestens hode i syv dager, uten mat og vann, før han døde og brakte prestens sjel med seg.

Da den nå øverste presten, syv dager etter angrepet, befant seg foran statuen av Gudinnen kom de 99 gjenlevende kattene løpende. Alle hadde tatt Sinhs utseende, og alle kretset rundt den yngste presten i rommet.

Reinkarnasjonen var fullendt, og presten kunne leve videre.

Legenden forteller derimot ingenting om rasens faktiske opphav, trolig vil vi aldri få svar på dette.

Utviklingen av Birma i Europa har hovedsakelig funnet sted i Frankrike, hvor de første kattene ankom i 1919.

Det er ikke enighet om hvordan dette skjedde. En historie forteller om Major Gordon og August Pavie, som skal ha fått to katter som belønning for at de reddet det tidligere omtalte tempelet fra opprørere.

En annen historie forteller at en amerikansk millionær ved navn Vanderbilt skal ha kjøpt kattene fra en utro tjener fra tempelet, og tatt de med til Frankrike.

Begge historiene forteller imidlertid at disse to kattene var hunnkatten Sita og hannkatten Madalpour. Madalpour omkom under reisen, men Sita var allerede drektig. Et av avkommene fra paret, Poupée, en vakker brunmasket hunnkatt, anses for å være Hellig Birmaens stammor. Hun ble stilt ut for første gang i Paris i 1926.

Under den annen verdenskrig døde rasen nesten ut, men iherdig avlsarbeid reddet den og siden har den stadig økt i popularitet. Den første Birmaen i Norge var Auror-san av Drotten, en hunnkatt som ble importert fra Sverige av Carl Kristian Gulseth.

I 1986 ble raseforeningen Norske Birmavennerstiftet.